Los científicos han descubierto una cantidad increíblemente rara de preciosos fósiles en China

Un descubrimiento espectacular en el sur de China está arrojando más luz sobre las misteriosas formas de vida que recorrieron nuestro planeta hace medio billón de años. En un lecho de pizarra al lado del río Danshui, los palaentólogos han excavado alrededor de 30,000 fósiles que datan del período Cámbrico hace 518 millones de años.

El exquisito lecho de fósiles recién descubierto, lo que se conoce como Lagerstätte, podría rivalizar en alcance e importancia de la era del Cámbrico.

Los investigadores han analizado 4.351 especímenes del hallazgo épico, identificando 101 especies multicelulares y ocho algas. Alrededor del 53 por ciento de estos son totalmente nuevos para la ciencia, lo que podría ayudarnos a comprender más sobre la misteriosa explosión de la vida animal en la Tierra.

En conjunto, las formas de vida se conocen como la biota de Qingjiang.

Se cree que la vida multicelular surgió durante el período ediacariano que comenzó hace 635 millones de años. Luego, hace 541 millones de años, dio paso al Cámbrico y a un evento conocido como la explosión del Cámbrico.

Esto es exactamente lo que parece: de repente, la mayoría de los principales filos animales aparecieron en el registro fósil durante un período de aproximadamente 25 millones de años en ecosistemas marinos de todo el mundo. Estos eventualmente se diversificarían para producir prácticamente toda la vida multicelular moderna. ¡Qué momento de estar vivo!

Pero el tiempo es un monstruo que degrada el tejido, y como resultado, el registro fósil es bastante irregular, limitado a un puñado de lechos de esquisto bien conservados en todo el mundo.

Hay el famoso Burgess Shale, mencionado en Canadá, y los lechos de esquisto Maotianshan de Chengjiang en China, así como los lechos de esquisto en Suecia, Polonia, Estados Unidos, Australia y Groenlandia.

Durante el Cámbrico, estos lechos de esquisto eran lodosos y fangosos en los fondos marinos; Las criaturas del océano murieron y cayeron al lecho marino, y fueron enterradas por la caída de limo. Luego, un proceso geológico largo y lento preservó sus cuerpos extraños: el calor y la presión endurecieron el limo para formar lutitas, pero no tanto que destruyó los fósiles en él.

Tan increíble es este proceso de preservación que capturó impresiones detalladas incluso de criaturas de cuerpo blando para que las observemos, millones de años más tarde.

“La mayoría de las localidades fósiles a lo largo de todo el tiempo van a preservar las cosas exfoliadas, las cosas difíciles … [pero] lo que estas localidades te dan es la anatomía”, la paleontóloga Joanna Wolfe de la Universidad de Harvard, que no participó en el estudio, dijo National Geographic.

“Estos son los mejores de los mejores”.

Lo que hace que este hallazgo sea tan espectacular es que llena huecos. Medusas, gelatinas de caja, anémonas, algas ramificadas y esponjas proliferan, donde están escasas o faltan en otros depósitos.

Y están mucho mejor conservados que los depósitos de Burgess y Chengjiang, sin daños por los procesos metamórficos que afectaron a los fósiles anteriores, y el desgaste de los últimos.

De hecho, el nivel de conservación es tan excepcional que incluso los tentáculos de medusas y las medusas de peine se pueden hacer en detalle.

“Aquí es donde la biota de Qingjiang es realmente notable, y ciertamente digna de atención, por la forma en que presenta a sus miembros con asombrosos detalles de formas, antenas u ojos”, dijo la geobióloga Emma Hammarlund de la Universidad de Lund a Eos.

“Las rocas tienen mucho menos clima que en Chengjiang y están menos cocinadas que en Burgess Shale”.

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