¿Qué tan pesada es la vía láctea?

Al combinar los datos de los telescopios espaciales Hubble y Gaia, un equipo internacional de astrónomos ha aportado la estimación más precisa hasta la fecha de la masa de nuestra galaxia.

Desde estrellas, planetas y asteroides hasta agujeros negros y materia oscura invisible, nuestra galaxia está repleta de muchas cosas. La masa total de todas estas cosas celestiales, sin embargo, no es algo en lo que los astrónomos hayan podido ponerse de acuerdo.

Se ha estimado que la masa de la Vía Láctea es tan baja como 500 mil millones de masas solares (donde una masa solar es igual a la masa de nuestro Sol) hasta 2 a 3 billones de masas solares. Esta incertidumbre dramática tiene mucho que ver con los diferentes enfoques utilizados por los astrónomos para “pesar” nuestra galaxia, sin mencionar la incertidumbre causada por una variable bastante enigmática: la materia oscura. Esta forma de materia invisible, y aún hipotética, representa hasta el 90% del volumen total de nuestra galaxia, pero como no se puede ver ni medir directamente, la materia oscura presenta serios problemas para los astrónomos.

No poder conformarse con una misa acordada para la Vía Láctea no es bueno. Sin una idea precisa de cuánta masa abarca nuestra galaxia, los astrónomos no pueden entender completamente cómo interactúa con las galaxias vecinas o cómo sus estructuras internas se forman y evolucionan con el tiempo, entre otras importantes cuestiones cosmológicas.

Un equipo internacional de astrónomos liderado por Laura Watkins del Observatorio Europeo del Sur en Garching, Alemania, ha presentado un nuevo enfoque al problema. Al combinar los datos de dos telescopios espaciales, el Hubble de la NASA y el Gaia de la Agencia Espacial Europea, los investigadores han medido la masa de la galaxia con una nueva precisión. Los resultados, que se publicarán en una futura edición del Astrophysical Journal (preimpresión aquí), representan una masa total de la Vía Láctea en 1,5 billones de masas solares, que se extienden a unos 129,000 años luz desde el centro de la galaxia. .

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